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El daño económico se extiende a medida que Europa se enfrenta al coronavirus

En Londres, Hammerson, un operador de tiendas minoristas premium en Ámsterdam, Praga y Milán, está sufriendo la caída en el número de turistas chinos como consecuencia del coronavirus.

En Copenhague y Marsella, Maersky CMA CGM, transportadores marítimos, están siendo testigos de cómo se evaporan las órdenes para sus rutas asiáticas, víctimas de las fábricas chinas que todavía operan muy por debajo de su capacidad.

Y en Stuttgart, el fabricante de automóviles Daimler, que emplea a casi 174.000 trabajadores alemanes, advirtió que la epidemia podría ocasionar "efectos adversos significativos en la producción, el mercado de adquisiciones y la cadena de suministro".

El coronavirus, que ha matado a casi 2.800 personas en todo el mundo y casi paralizó a China durante el último mes, ahora apunta a la economía europea. Con países como China, Italia y Japón que representan el 30 por ciento de la producción mundial que ya sienten los efectos, el peligro de una afectación global severa está aumentando.

"Los efectos económicos de una pandemia grave podrían ser tan graves como los de la crisis financiera mundial de 2008”, advirtió Capital Economics, una consultora de investigación con sede en Londres, a sus clientes el miércoles.

Junto con la interrupción de las principales industrias y el rojo en las pantallas de comercio, el brote incontrolado también podría sacudir la política europea al impulsar el sentimiento nacionalista.

Los funcionarios de la Unión Europea a principios de esta semana rechazaron los llamados a suspender el acuerdo de Schengen de 1985, que eliminó los controles fronterizos en una región de 26 países, diciendo que tales cierres harían poco para frenar la epidemia.

Pero con los partidos nacionalistas ganando fuerza en países como Alemania e Italia, hay una amenaza de que las preocupaciones por el coronavirus se fusionen con las preocupaciones económicas para crear una fuerza antiglobalización más potente. El ministro de Finanzas francés, Bruno Le Maire, se quejó la semana pasada de una "dependencia excesiva" de los proveedores industriales chinos, haciéndose eco de las opiniones de Peter Navarro, uno de los asesores más cercanos del presidente Trump.

"Las consecuencias políticas son posiblemente más desalentadoras que las económicas", dijo Douglas Rediker, presidente de International Capital Strategies. "La integración de Europa, más profunda, más amplia, que ya estaba siendo cuestionada, corre ahora el riesgo de que la economía y la política se alimenten mutuamente, afectando su cohesión".

Las consecuencias económicas de la epidemia se están acumulando rápidamente.

Las cancelaciones están llegando a la agencia Acampora Travelen el centro de Venecia, a solo unos minutos a pie de la Piazza San Marco, la famosa plaza central de la ciudad.

El miércoles por la mañana, dos grupos de Mauricio se retiraron de las giras que habían planeado para fines de marzo y principios de abril, citando el creciente brote de coronavirus en Italia. Los viajeros de Mauricio temían quedar atrapados en cuarentena después de regresar a casa, dijo Georgia, una agente de viajes de Acampora.

 "Hemos tenido muchas cancelaciones, y para nosotros es un momento terrible", dijo. "Parece que alguien quiere matar a toda la industria y economía del turismo".

De hecho, una asociación hotelera italiana, dos días antes, había pedido vía Twitter "intervención urgente" a escala nacional, "antes de que la larga ola de cancelaciones se convierta en un tsunami, obligando a muchas compañías a reducir su personal o incluso cerrar sus puertas".

El coronavirus ha planteado un desafío terrible en todas partes. En China, la interrupción de las operaciones de las fábricas se produjo justo cuando el país esperaba sacudirse de los efectos de una guerra comercial de dos años con los Estados Unidos. En Corea del Sur, el sitio del brote asiático más grande fuera de China, un grupo de casi 1.300 casos está desacelerando una economía que comenzaba a acelerarse.

Pero el virus plantea desafíos especiales para la Unión Europea, que ya está preocupada por la salida del Reino Unido de la UE y la amenaza de una guerra arancelaria con el presidente Trump.

De hecho, después de una década de crisis financiera y crecimiento económico anémico, lo último que necesita Europa es una epidemia fatal.

Incluso antes de que el coronavirus, y su enfermedad asociada, covid-19, llegasen a Italia, se esperaba que las principales economías del continente crecieran un poco más del 1 por ciento este año. Ahora, la inevitable interrupción en las industrias del turismo, la manufactura y el comercio minorista amenaza con llevar a la Unión Europea a una recesión total.

"Las cosas van a ponerse bastante mal en Europa", dijo Adam Posen, presidente del Instituto Peterson de Economía Internacional.

En los últimos días, el virus que se originó en la ciudad china de Wuhan, antes de extenderse a Corea del Sur, Filipinas, Japón, Irán, Afganistán y Bahréin, se convirtió en un problema europeo.

Una franja del norte de Italia, responsable de aproximadamente el 30 por ciento de la economía del país, está bloqueada después de que las autoridades informaron sobre 280 casos y 11 muertes.

Francia registró la primera muerte de un ciudadano francés. España confirmó al menos ocho nuevos casos en las últimas 24 horas y se informaron nuevas infecciones en Alemania, Grecia, Francia, Croacia, Austria y Suiza.

El estallido se extendió rápidamente por la economía europea sin fronteras. La línea ferroviaria nacional francesa, SNCF, dijo que algunos de sus trenes con destino a Milán se detienen en la frontera con Italia, donde las tripulaciones italianas están reemplazando al personal francés, según informes de medios franceses.

En Praga, las autoridades del aeropuerto dijeron que los viajeros que lleguen desde Italia serían conducidos a través de puertas designadas. Y el Parlamento Europeo aconsejó al personal que había viajado recientemente a China o Italia que se quedara en casa durante al menos 14 días, que se cree que es el período de incubación del virus.

Algunos mercados financieros en Europa han perdido más terreno en lo que va del año que los de Estados Unidos. El Euro Stoxx 50de primera clase ha caído más del 7%, en comparación con una pérdida en el índice Dow Jones de aproximadamente el 5,5%.

Desde el 20 de enero, la enfermedad ha reducido $4 billones del valor de los mercados bursátiles mundiales.

En Europa, el daño económico más visible está en el sector turístico, justo cuando los estadounidenses se preparan para los viajes de primavera.

El turismo es un gran negocio en Europa, hogar de atracciones célebres como la Torre Eiffel, la Capilla Sixtina y el Museo del Prado. El sector turístico representa el 3.9 por ciento del PIB de Europa y casi 12 millones de empleos, según la UE. Entre las fuentes de ingresos turísticos de más rápido crecimiento se encuentra China. Los turistas chinos en 2018 pasaron un total de 22 millones de noches en hoteles europeos, casi cinco veces más que una década antes.

El virus está afectando a algunos de los destinos más populares de Europa, como Milán, Venecia y las mejores estaciones de esquí. Los temores de Coronavirus ya llevaron a los organizadores a cancelar una importante conferencia de la industria tecnológica en Barcelona esta semana y a poner fin a la popular temporada de carnaval en Venecia dos días antes.

Más escenas preocupantes aparecieron en la isla turística española de Tenerife, donde 1.000 personas fueron puestas en cuarentena en un hotel frente a la playa después de que un turista dio positivo por coronavirus, según las autoridades españolas y la asociación de hoteles de la isla, Ashotel. El visitante vino de la región italiana de Lombardía, según informes de los medios españoles.

La asociación de hoteles abogó por "calma y tranquilidad", insistiendo en que la isla tiene "un servicio de salud de primer nivel" que sigue los protocolos establecidos. Sky Newspublicó imágenes de los huéspedes del hotel mirando desganadamente desde sus balcones mientras la policía con máscaras protectoras vigilaba desde afuera.

"Es cada vez más posible que veamos una interrupción sostenida en el comercio mundial, los viajes transfronterizos y las cadenas de suministro mundiales", escribió Tony Roth, director de inversiones de Wilmington Trust, en una nota a los clientes. "La cancelación de grandes reuniones en Europa, incluido el desfile de moda de Milán y la celebración del Carnaval de Venecia, presagia un golpe económico más duradero para las empresas en prácticamente todas las industrias". El riesgo de recesión en Europa o Japón, agregó, "ha aumentado dramáticamente".

El Banco Central Europeo está mal preparado para la batalla contra este choque económico inesperado. Su tasa de interés ya es negativa, lo que significa que el BCE cobra a los bancos por mantener sus depósitos en exceso. Las autoridades monetarias también reanudaron su programa de compra de activos el otoño pasado, comprando 20 millones de euros de bonos cada mes para estimular la economía.

"La política monetaria en la zona euro está agotada", dijo David Kotok, presidente de Cumberland Advisors, una firma de inversión en Sarasota, Florida. "Van a tener una recesión".

Los funcionarios del BCE durante años han tratado de convencer a los líderes políticos europeos, especialmente en Alemania, para estimular la moribunda economía con grandes proyectos de gasto. La canciller alemana, Ángela Merkel, con un ojo puesto en el límite de deuda constitucional del país, ha resistido durante mucho tiempo ese estímulo fiscal.

Pero esta semana, el ministro de finanzas alemán se está preparando para aliviar el llamado freno de la deuda para ayudar a las finanzas del gobierno local. El miércoles, la presidenta del BCE, Christine Lagarde, acogió con beneplácito la medida y dijo que "cualquier medida fiscal destinada a apoyar la economía es ciertamente muy bienvenida, especialmente en las circunstancias actuales".

Aun así, hay preocupaciones sobre la capacidad perennemente inestable del gobierno italiano para lidiar con el virus, que se produce cuando Alemania está soportando una transición política difícil de la cancillería de 15 años de Merkel.

"El coronavirus, como cualquier epidemia, es una prueba de estrés para la gobernanza y las sociedades", dijo Posen.

Europa también puede enfrentar pronto el mismo dilema que China enfrentó a medida que su epidemia aumentaba. Las restricciones a las grandes reuniones, incluidos los sistemas de transporte público, lugares de entretenimiento y lugares de trabajo, inevitablemente deprimen la actividad empresarial.

"Tengo la sensación de que estamos entrando en una nueva fase aquí", dijo la economista Stephanie Segal, miembro senior del Centro de Estudios Estratégicos e Internacionales. "Las medidas de contención en sí tienen un impacto económico".

Segal dijo que el problema para los responsables políticos puede ser más difícil con el tiempo. Si el impacto económico es duradero, las pérdidas se extenderán desde las fábricas y oficinas al sector financiero. Una interrupción en el flujo normal de crédito es lo que distingue una recesión económica estándar del tipo de crisis que azotó el mundo en 2008.

"Hasta ahora, los bancos de Eurolandia no enfrentan una restricción crediticia o demanda de liquidez a raíz de las políticas de bloqueo y cuarentena, primero en China y ahora también en Europa", escribió el economista Carl Weinberg de High Frequency Economicsesta semana. "No sabemos si esto durará".

Fuente: The Washington Post 

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